SFS Middle Years Library

Seoul Foreign School Middle Years Library

Seoul, Korea | 2018
[ AIA International Award | SPACE magazine feature ]

The design for this international middle school library adaptively transforms a closed-off ground floor of a 35-year-old classroom building into a light, porous, learning space inextricably tied to the larger campus. Prior to renovation, the space was first an open pilotis parking lot and last a dark, over-crowded IT office. As the given footprint was fragmented by a server room that could not be relocated, the interior design works within the constraints through a strategy of ‘buildings-within-buildings.’ From reading bunks, bay window seating, group study rooms, to a large collaborative space, a range of nested scales link individual students to the larger collective of the school. The eco-system of diverse spaces, including a dark corridor re-purposed into a ‘secret library,’ allows students to curate their own experience and discover their own way of learning.

SFS Middle Years Library
Campus Connection: The interior extends out toward the campus grounds through a library garden.


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Library Garden: Exterior reading areas intersect with interior ones.


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Axonometric Diagram


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Reading Carrels: Facing the collective garden, a relatively narrow space is turned into a diverse and flexible collection of reading nooks.


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Fragments of a Whole: Interior reading carrels extend out into the garden.


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Along Together: Even as the front reading room acts as a passage, nooks allow students to claim their own space while being part of the public life of the library.


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Thickened Walls: Occupiable walls create an immersive experience. Bay windows pull out into the landscape as pavilions connecting inside and outside.


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Immersed in Books: Blending domestic and institutional atmospheres, reading carrels are surrounded by a changing collection of new books.


SFS Middle Years Library
Buildings within Buildings: Instead of viewing the interior design as a single space, nested scales between individual and community are created through expressing programs as their own unique ‘buildings.’


SFS Middle Years Library
Floor Plan: Programs are placed around an immovable server room as ‘buildings within a building.’


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Interior Urbanism:  sliding and swing doors create a shared porch-like urban space in front of the rooms while serving as an energy saving strategy for heating and cooling.


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Collaboration Space: Wtihin the large multi-purpose room, salvaged semi-circular couch sections can be configured to create many seating scenarios. Various lighting allows for individual expression within the collective space. Referencing an urban plaza, meeting rooms look out into the space.


SFS Middle Years Library
Interior Elevations


SFS Middle Years Library
Server Room: The existing server room is exposed and turned into a futuristic blue-lit chamber. A similarly blue-lit reading nook to its left appears as if it part of this technology. Tungsten-like LED ‘idea bulbs’ hang over the collaboration space to contrast the future and past.


SFS Middle Years Library
Greenscreen Room: As a shared space with the adjacent fablab, a greenscreen room becomes another creative asset for the library activities.


SFS Middle Years Library
Book Stacks: Most of the bookshelves are salvaged from a previous library: arranging them circumferentially rather than in rows resulted in no loss of storage, while gaining a reading area in the center – another form of nested space.


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Reading Bunks: Personal sized bunks can be a new way to share books with friends.


SFS Middle Years Library
Reading Bunks: Taking advantage of the lost areas at the bookstack corners, double story reading nooks provide unique places to read, study, and play.


SFS Middle Years Library
Observation: Instead of obtrusive CCTV cameras, carefully positioned mirrored glass allows librarians to monitor students.


SFS Middle Years Library
Secret Library: A narrow left-over corridor behind the server room is turned into a secret library accessed by a hidden book-shelf door.


SFS Middle Years Library
Secret Library: A left-over storage corridor is repurposed into a secret comic book library. Mirrored stainless steel creates the illusion of a larger space, reflecting the half-arch lighting ribs so that they become a vault.


SFS Middle Years Library
Bay windows and Garden Deck: Recessed seating areas match the exterior ground level with the indoor bay seating.


SFS Middle Years Library
Sustainability, Energy and Atmosphere: As the interior only has one exposure, a wide variety of LED ‘ecosystems’ are used for specific areas. western and eastern daylight is reflected deep into the space through light colored birch plywood in the bay windows. 8 HVAC micro-zones are can be closed off and cooled/heated per demand and season. A triple micro-dust fresh air system responds to sometimes dangerous levels of airborne dust.


SFS Middle Years Library
Entry Micro-garden: The entry vestibule and front circulation desk are expressed as an element that is ‘plugged into’ the existing building: a small interior/exterior garden brings the outside in.
SFS MYL existing
The existing façade and space before renovation was closed off, dark, and partially underground.

John Hong AIA, LEED AP (principal in charge)
Youngju Lee (Project Manager), Seungjae Kang, Hyein Kim, Jinwook Jang (design team)

Cplus Design Co., Ltd.

Mechanical and Electrical Engineer
Myungbo Air


Project Info
Location: Yeonhui-dong, Seodaemun-gu, Seoul, Korea
Program: Library
Area: 302 m² exterior + 132 m² exterior


Nested Learning Spaces: Seoul Foreign School Middle Years Library
중첩된배움의공간: 서울외국인학교중학교도서실
[Published in SPACE magazine, issue 614, Jan 2019 | Jiyoon Lee, editor]

The Seoul Foreign School, located atop a striking hilltop site overlooking Yonhui-dong, is a campus where one can witness an emerging concept of education. Amongst a collection of legacy and contemporary buildings that span four decades, the various buildings are an archeology of changing times: The older double-loaded corridor typologies such as the Middle School building speak of a past when repetitive classrooms and learning by rote was the norm. Meanwhile, the just-completed High School by the New York firm Ennead embodies a future where ‘break-out’ spaces in the form of generous corridors, lounges, and informal learning areas, are as abundant as the classrooms themselves.

First announced as a limited competition, the SFS Middle Years Library project brief was an exercise in converging these two contrasting ideologies and timelines: The goals were both pragmatic and idealistic. Central to the guideline’s progressive agenda was the adaptive re-use of the 35-year-old Middle School’s half-submerged ground floor. Previously an open pilotis parking lot before becoming the campus’s central IT office, the obvious impulse to demolish all existing partitions and provide flexible space was foiled by the embedded IT server room. Like an immovable boulder, it sat in the middle of the given space and had to remain in continuous operation since it served as the school’s digital central nervous system.

Within these constraints, the design leverages the existing fragmentation through a strategy of ‘buildings-within-buildings’ that connect the scale of the individual to the larger collective of the school. Beginning with the ground floor façade, the new library makes connections to the campus without resorting to a simple glass storefront that would merely reiterate the overall flatness of the existing elevation. The insertion of cube-like reading bays creates an occupiable ‘thickness’ that reflects daylight deep into the interior. This articulation affords students an interactive relationship with the campus: They can sit within the façade or read books within the built-in garden deck seating just outside. A series of pavilions designed as fragments of the bay windows brings gathering spaces right up to the campus pedestrian paths, providing alternative teaching spaces for faculty and library staff.

Directly behind this façade, the main circulatory spine of the library connects the existing maker-lab on the east with the school’s main stair on the west. While serving its pragmatic function of corridor, it is conceived of as an urban street: A series of reading nooks encased within a wall of books are positioned opposite the above-mentioned bay windows. While students traverse this active pathway, they can slip away from the flow and take an impromptu study break like an urban ‘flaneur’ who desires to be ‘alone-together.’ Furthermore, a shared green-room for filming and a glassed-in brainstorming room act as the programmatic intersection between the library and maker-lab.

The central space of the library is an open collaborative zone. In keeping with the sustainability goals of the school, the seating was upcycled from the now demolished high-school library. Their modular, semi-circular shape allows them to be reconfigured to seat a public lecture, a large open classroom, or a casual reading room. The main conceptual feature is a glass wall with a mysterious view into the existing server room. Exposing the technological core of the school places the analog world of books up against the digital ether of contemporary information delivery. Amplifying this narrative, a digitally ‘infused’ blue-lit seating nook next the server room and a series of nostalgic bare tungsten bulbs illuminating the collaboration zone (actually made through modern LED technology) create a chronological juxtaposition to challenge the students’ conception of old and new.

Facing into this zone, a series of three conference rooms further articulate the concept of ‘building-within-building’ through their urban-like canopy and ‘façade.’ When opened up, they become a porous set of niches that create the illusion that the collaboration zone extends beyond its delimiting walls. An angled plane of mirrored glass on one of the rooms reflects views around the corner into the adjacent book stacks so that the librarian can surreptitiously watch over the students without resorting to intrusive CCTV cameras.

At the library’s southern-most quadrant, the book stacks room also employs shelving, desks, and seating recycled from the previous library. Instead of placing shelves in rows, however, the Labrouste Sainte-Genevieve Library in Paris is referenced by placing a desk in the center surrounded by layers of shelves that ascend in height so as to create maximum visual connection to the books. Embedded into the otherwise inaccessible corners shelves, 2-story reading ‘bunks’ invite students to literally immerse themselves in the books. The most popular reading spaces in the library, they merge the playground into the academic space. Finally, a previously dark storage corridor next to the stacks is repurposed into a ‘secret library’ filled with a collection of comic books. Reflective stainless steel on the upper portion of the walls creates the illusion of a half-arched ceiling (another Labrouste reference) making the otherwise narrow space feel like a larger vaulted volume.

Adaptive re-use is still an emerging practice in Korea due to the stigma of ‘functionalist’ (but sturdily built) buildings that nevertheless lack social space. As examples from the modern past are now nearing an age where they can either be forgotten and demolished or considered part of our historical legacy, the larger research agenda behind this project is to test whether an ‘obsolete’ functionalist typology can be readapted. At the SFS Middle Years Library, efficiency is converged with the ‘inefficiency’ of diverse spaces that are necessary for creating thinking. As Seoul shifts from its economically driven development model toward an era of cultural progress, this injection of specific narrative can become an urban-scale sustainable strategy for upcycling the previous era’s vast inventory of generic modern structures.


연희동을 내려다보고 있는 언덕배기에 자리한 서울외국인학교 캠퍼스는 교육의 새로운 흐름을 목도할 수 있는 장소이다.  한 데 자리한 40년 간극의 옛 건물들과 현대식 건물들은 고고학 사료같이 시대의 흐름을 보여준다. 중학교 등 중복도 유형의 비교적 오래된 건물들이 동일 반복된 교실들과 암기식 교육이 규범으로 여겨지던 과거의 표본이라면, 뉴욕의 엔네아드에서 설계하여 최근에 준공된 고등학교 건물은 미래 교육의 새로운 지표라 할 수 있다. 이곳에는 널찍한 복도와 라운지, 유연하게 이용 가능한 학습 공간 등, 다양한 ‘숨고르기’ 장소들이 교실들만큼이나 충분히 마련되어 있다.

초기 지명 공모 단계에서 공지되었던 설계 개요를 통해, 본 프로젝트가 이러한 대립되는 두 이데올로기와 두 시대를 연결하는 작업임을 알 수 있었다. 새 도서실은 실용성과 이상을 동시에 충족해야 했다. 가이드라인이 제시한 도전적인 과제들 중심에는 35년된 중학교 건물의 반쯤 땅에 묻힌 1층을 전용해야한다는 조건이 있었다. 과거 필로티 주차장이었던 1층은 캠퍼스의 중심 IT 오피스로 사용되고 있었다. 그리고 중앙에 자리잡은 IT 서버룸으로 인해 벽을 모두 털어내어 가변적인 공간을 만들 수 없는 상태였다. 서버 룸은 거대한 바위처럼 공간 한 가운데를 차지하고 있었으며 학교의 전체 네트워크 시스템을 관장하고 있기에 가동을 멈출 수 없는 상황이었다. 

이러한 제약 속에서, 도서실은 기존의 분할된 공간들을 활용해 개개인을 위한 공간들과 학교 안의 다양한 집단들을 위한 공간을 연결하는 ‘건물들 속의 건물들’로 계획되었다. 1층의 파사드부터 살펴보면 입면을 단순한 유리면으로 처리하지 않음으로서, 건물 전체 입면의 밋밋함을 반복하지 않고 캠퍼스와 연결성을 가질 수 있도록 하였다. 큐브 형태의 돌출 창은 학생들이 점유할 수 있는 ‘두께’를 만들어 내며, 햇빛을 건물 안 깊숙히 반사한다. 학생들은 파사드 속이나 창 바로 앞의 정원 데크 속 붙박이 의자 양쪽에 앉아 책을 읽을 수 있고, 이는 도서실 내부와 캠퍼스 사이의 상호 관계를 형성한다. 각 돌출 창의 일부분들로 구성된 파빌리온들을 통해 캠퍼스 보행로 바로 옆에 학생들이 모여 앉을 수 있는 공간을 마련하였고, 선생님들과 도서관 스태프들의 또 다른 수업 공간으로도 활용된다.       

파사드 뒤로는 건물 동측의 제작실과 서측의 계단실을 연결하는 도서실 주 동선이 자리하고 있다. 책장으로 만들어진 벽과 사이사이에 껴있는 열람 공간들이 앞서 언급한 돌출 창들을 마주하여 서있기 때문에 이 공간은 복도 본연의 실용성에 충실하면서도 도시 속의 거리처럼 느껴진다.. 학생들은 이 활기찬 길을 횡단하는 도중 발을 멈추고 즉흥적으로 휴식 시간을 가질 수 있다. 혼자이면서도 동시에 군중 속에 머물고 싶은 도시의 ‘만보객’과 같이 말이다. 더욱이 영상 촬영을 위한 그린 룸과 유리 회의실은 도서실과 제작실에서 함께 사용하기 때문에 두 프로그램 간의 접점을 자연스럽게 형성한다.    

도서실의 중심은 넓게 트인 공용 공간이다. 지속가능성에 대한 학교 방침을 따라 모든 의자들은 현재 철거된 고등학교 도서실의 것들을 재활용하였다. 반원형 모듈의 소파들은 공개 강연, 대규모 수업, 또는 상시 열람 공간 등 필요에 따라 재배치될 수 있다. 이 공간의 가장 큰 개념적 특징은 기존에 존재하던 서버룸이 유리 벽을 통해 만들어내는 신비로운 광경이다. 학교의 핵심 설비를 노출시켜 책들의 아날로그 세계와 현대 정보 통신의 디지털 에테르와의 대비를 만들어내었다. 서버룸 옆 디지털이 ‘스며든’ 푸른 빛 열람 공간과, 공용 공간을 밝히는 옛스러운 텅스텐 전구들(실제로는 현대 LED 기술의 공로이다.)이 공간의 서사를 강조한다. 이처럼 다른 시대를 병치함으로서 학생들이 옛 것과 새로운 것에 대한 관념을 되새겨 볼 수 있게 된다.  

공용 공간을 마주하고 있는 3개의 회의실은 도시 속 건물과 같이 캐노피와 ‘파사드’를 가지고 있으며 더욱 강조된 ‘건물들 속의 건물들’ 개념의 산물이다. 문이 모두 열린 상태에서 세 방들은 다공성 벽감이 되고 이는 마치 공용 공간이 벽 구획을 넘어 연장된 것처럼 보이는 효과를 준다. 회의실 중 하나에는 반사 유리창이 비스듬하게 설치되어 있어 바로 옆 모서리 너머의 서가 안을 비춘다. 이를 통해 사서들은 거슬리는 CCTV없이도 학생들을 은밀하게 지켜볼 수 있다.

도서실 남측 사분면을 차지하는 서가에도 이전 도서실의 책장, 책상, 그리고 의자들을 재사용하였다. 하지만 책장을 일렬로 줄세우지 않고, 라브루스트가 설계한 파리의 세인트 제네비에브 도서관처럼 책상을 중앙에 놓고 책장을 여러 겹으로 둘러 배치하였다. 높이에 따라 책장을 놓아 책들을 최대한 노출시키기 위해서다. 자칫 자투리 공간으로 버려질 서가의 코너들에는 2층 열람 침대를 놓아 학생들이 책 속에 파묻힐 수 있도록 하였다. 이는 곧 학생들에게 놀이터 겸 학습 공간이 되어 도서실에서 가장 인기있는 열람 장소가 되었다. 마지막으로 서가 옆의 어두운 창고 공간이었던 복도는 만화책으로 가득 채워진 ‘비밀 도서관’으로 재탄생되었다. 벽 상부를 반사 재질의 금속으로 마감하여 반쪽 아치로 된 천장(또 한번 라브루스트를 참조하였다.)이 씌워진 좁은 복도를 볼트 천장을 가진 더 넓은 공간으로 보이게 하였다.

공공 공간은 부족하면서도 단지 튼튼하게 지어진, ‘기능주의’ 건물들이 지닌 오명때문에 한국에서 건물의 전용은 여전히 성장하고 있는 분야이다. 이제 그 건물들은 과거의 사례들로 잊혀지고 철거되거나, 역사적 유산으로 간주되고 있다. 이 프로젝트에는 ‘시대에 뒤떨어진’ 기능주의 유형의 건물들을 어떻게 전용할 지에 대한, 더 큰 연구 주제가 기저에 자리하고 있다. 서울외국인학교 중학교 도서실에는 기능성이 창조적 사고를 위한 여러 ‘비효율적’ 공간들과 하나로 통합되었다. 서울시는 경제 위주의 모델에서 문화 발전으로 기조를 전환 중이다. 이 단편적인 도서실 전용에 대한 이야기는 도시에 산재한 근대의 구축물들을 위한, 도시 규모의 지속가능한 전략으로 발전할 수 있을 것이다.  


– translated by Youngju Lee
– 번역 이영주